Năm sự kiện tuyệt chủng hàng loạt đã quét qua Trái đất trong thời tiền sử, tiêu diệt các loài với số lượng lớn.

Trong số nhiều sự kiện bí ẩn và không giải thích được đã xảy ra trên Trái đất trong hàng triệu năm, sự tuyệt chủng hàng loạt có lẽ là điều khó hiểu nhất. 
Sự tuyệt chủng hàng loạt liên quan đến sự mất mát lớn của các loài thực vật và động vật trong thời gian ngắn. 
Những sự kiện này khiến Trái đất có những thay đổi tiến hóa khi các loài mới phát triển để lấy địa điểm của những người đã mất.
Các nhà khoa học đã phát hiện ra ít nhất năm lần tuyệt chủng hàng loạt khác nhau, được gọi là Big 5, trong lịch sử khi bất cứ nơi nào giữa 50% và 75% sự sống bị mất. 
Vô số câu hỏi vẫn chưa được trả lời về cách thức và lý do tại sao những khoảnh khắc này đã đi qua. Dưới đây là thông tin mà các chuyên gia đã thu thập cho đến nay.

Sự kiện tuyệt chủng Ordovician–Silurian

Khoảng 439 triệu năm trước, 86% sự sống trên Trái đất đã bị xóa sổ. Các nhà khoa học tin rằng hai sự kiện lớn dẫn đến sự tuyệt chủng này: băng hà và mực nước biển rơi. 
Một số giả thuyết cho rằng Trái đất được bao phủ trong một lượng lớn thực vật đến nỗi chúng đã loại bỏ quá nhiều carbon dioxide trong không khí làm giảm đáng kể nhiệt độ. 
Mực nước biển rơi có thể là kết quả của dãy núi Appalachia hình thành. Phần lớn cuộc sống của động vật sống trong đại dương. 
Trilobites, brachiepads và graptolites đã chết với số lượng lớn nhưng thật thú vị, điều này không dẫn đến bất kỳ sự thay đổi lớn nào trong thời đại tiếp theo.

Sự tuyệt chủng Late Devonian

Ước tính có khoảng 75% số loài đã bị mất khoảng 364 triệu năm trước. Thông tin không rõ ràng về việc tuyệt chủng cuối kỷ Devonia là một sự kiện lớn duy nhất hay trải dài hàng trăm ngàn năm. 
Trilobites, sống sót sau sự tuyệt chủng Ordovician-Silurian do lớp vỏ ngoài cứng của chúng, gần như bị tiêu diệt trong sự tuyệt chủng này. 
Thực vật khổng lồ được cho là có trách nhiệm khi rễ sâu của chúng giải phóng chất dinh dưỡng vào đại dương. Vùng nước giàu chất dinh dưỡng dẫn đến một lượng lớn tảo nở hoa làm cạn kiệt các vùng biển oxy và do đó ảnh hưởng đến đời sống động vật. 
Tro núi lửa được cho là đã làm mát nhiệt độ trái đất đã giết chết những con nhện và sinh vật kiểu bọ cạp...
Nếu sự tuyệt chủng cuối kỷ Devon không xảy ra, con người có thể không tồn tại đến ngày nay.

Sự tuyệt chủng Permian–Triassic

Sự tuyệt chủng hàng loạt này, xảy ra cách đây 251 triệu năm, được coi là tồi tệ nhất trong lịch sử vì khoảng 96% số loài đã bị mất. 
Các loài san hô cổ đã bị mất hoàn toàn. Cơn sốt lớn Dying đã bị gây ra bởi một vụ phun trào núi lửa khổng lồ lấp đầy không khí bằng carbon dioxide, nuôi sống các loại vi khuẩn khác nhau bắt đầu thải ra lượng lớn khí mê-tan. 
Trái đất nóng lên và các đại dương trở nên có tính axit. Cuộc sống ngày nay đã giảm xuống từ 4% số loài còn sống. 
Sau sự kiện này, sinh vật biển đã phát triển một sự phức tạp chưa từng thấy trước đây và ốc sên, nhím và cua nổi lên như những loài mới.

Sự tuyệt chủng Triassic–Jurassic 

Sự tuyệt chủng Triassic-Jurassic đã xảy ra trong khoảng 199 triệu đến 214 triệu năm trước và như trong các cuộc tuyệt chủng hàng loạt khác, người ta tin rằng có một số giai đoạn mất loài. 
Người ta tin rằng nguyên nhân là do một tác động của tiểu hành tinh, biến đổi khí hậu và phun trào bazan lũ lụt. Trong thời kỳ đầu của thời đại này, động vật có vú vượt trội hơn khủng long. 
Cuối cùng, tổ tiên của khủng long (archizards) trị vì bề mặt trái đất. Sự tuyệt chủng này đặt con đường cho phép sự tiến hóa của khủng long mà sau này tồn tại khoảng 135 triệu năm.

Sự tuyệt chủng Cretaceous–Paleogene

Có lẽ nổi tiếng nhất trong Big 5, sự kết thúc của kỷ Phấn trắng - Paleogen đã mang đến sự tuyệt chủng của khủng long. 
Một sự kết hợp của hoạt động núi lửa, tác động của tiểu hành tinh và biến đổi khí hậu đã chấm dứt hiệu quả 76% sự sống trên trái đất cách đây 65 triệu năm.
Thời kỳ tuyệt chủng này cho phép sự tiến hóa của động vật có vú trên cạn và cá mập trên biển.

Có phải thời đại chúng ta sẽ tiếp theo?

Một cuộc tranh luận sôi nổi trong cộng đồng khoa học là liệu trái đất có đang tiến vào một cuộc tuyệt chủng hàng loạt khác hay không. 
Hiện tại, thế giới đang trong thời đại Holocene, thực vật và động vật đang chết dần với tốc độ và sự sống nhanh bất thường như chúng ta biết nó đang gặp nguy hiểm. 
Tuy nhiên, lần này, nguyên nhân không phải là hoạt động núi lửa hay tác động của tiểu hành tinh. Hoạt động của con người đang gây ra một sự thay đổi trong khí hậu toàn cầu, điều này đã làm tăng sự tuyệt chủng của loài đến nhanh hơn từ 10 đến 100 lần so với tiêu chuẩn. 
Bằng chứng là khá rõ ràng, chúng ta đang hướng tới sự tuyệt chủng hàng loạt thứ 6.